5.4.2 PreDynastic Egypt
Predynastic bull's head ivory amulets from grave at Naquada
Since the discovery of the Predynastic cultures of Egypt at the end of the nineteenth  century interpretations of the religious beliefs and practices of the period have been  numerous and speculative. Inference has to be based on the funerary customs,  depictions found on the objects and some of the objects themselves, such as figurines.  In the absence of a developed writing system these chance finds are open to different  interpretations, often influenced by the fashions of modern times or the sex of the  scholar! For instance, one or two past lady scholars championed the existence of the  great 'mother' goddess to whom all other male gods were subordinate. Male scholarly  predilections were for the interpretation of the motifs solely from the historic point of  view, which involved extrapolating the known symbolism from Dynastic times back into  the Predynastic. Now social anthropological models have entered the argument with  emphasis on the dependence on agriculture and the development of a stratified society.
The true picture of religious belief in the Predynastic period may include quite a few of  the suggestions which have been made, but there are one or two basic certainties. It is  known from later religious and funerary practices that the Egyptians believed in an  afterlife and made provision for it in their burials. The practice of elaborate burial of the  dead with grave goods indicates that this belief goes back to the Predynastic and  continued to develop. It is also known that the Egyptians took various precautions to  safeguard the souls of their deceased through prophylactic amulets, spells and rituals, a  custom also known in other ancient and modern societies. Amulets certainly existed in  the Predynastic, and there are rare depictions of ceremonies. In later times there was a  large pantheon of gods and goddesses, many of which were linked to, or personified by,  animals. From the earliest times the Egyptians observed a predetermined pattern in the  natural world which implied superhuman powers and a basic order which gave their  religion a long tradition of conservatism. The depictions of various animals in the  Predynastic can therefore sometimes be interpreted as representations of deities as  well as prophylactic devices to ward off evil or ensure good hunting. Some figures were  no doubt connected with ensuring fecundity, given a probable high infant mortality rate  and the need to encourage the continued gift of the Nile's fertility. Pharaoh was also a  god to his people and the development of a graded society with one ruler is echoed by  the evolution of artistic subjects into the Protodynastic and Early Dynastic periods when  the Upper Egyptian king, or his manifestation the bull, was often shown in a position of  prominence undertaking important ceremonial duties.
The fact that it was most usual, but by no means consistent, to place the body in the  grave with the head pointing towards the south and the face to the west has led to the  notion that the Egyptians had already identified the locality of the 'land of the dead'. The  foetal position for eternal rest is standard and quite often there might be more than one  occupant in a grave, perhaps a man and a woman, two individuals of the same sex, an  adult and a child, or a group of children. Their rest was sometimes disturbed by what  may have been ritual dismemberment before interment. Many of the reported cases of  dismemberment were probably caused by the actions of robbers or scavengers, but  there remain some instances where the practice may have taken place. This might  indicate some form of ancestor worship, particularly in cases when the head was  removed and either deliberately placed somewhere else in the grave or replaced with  something else. It may also simply be that relatives replaced a revered head when a  robber had torn it off to get at a necklace, which seems to be the explanation for some  later instances of dismemberment. The emplacement of grave goods was logical: small  pots, cosmetic containers, amulets and palettes near the head and larger pots at either  end of the grave. Some of the large storage jars in Gerzean graves were found to  contain ashes with a thick vegetable paste on the top, as if some funerary feast and  pouring of libation had taken place at the graveside before burial. The wavy-handled  pottery jars often contain what was originally aromatic fat, the precursor to the seven  sacred oils of the Old Kingdom, but sometimes have only good Nile mud as a substitute.
The design elements on white cross-lined (C class) Naqada I pottery are restricted to  geometric devices, hills, plants, domestic and desert animals, hippopotami and  crocodiles. More rarely there are depictions of humans.
The hippopotamus was certainly respected and perhaps even worshipped. Apart from  the paintings of them around the interior of bowls, amulets of pottery, bone and ivory in  this form were also popular in the Amratian. The front cover of this book shows a pottery  bowl from a woman's grave, the richest in the cemetery at El Mahasna, with modelled  hippopotami around the rim. This grave also contained a male figurine with a penis  sheath, and an ivory figure which has been identified as the first depiction of the  mysterious animal of the god Seth, who, as god of chaotic forces, was connected with  the hippopotamus in later times. From the prolific use of hippopotamus ivory in  Predynastic and Dynastic times, it is certain that the animal was hunted and perhaps  these charming early depictions served as protective devices against the marauding  habits of the animal on the river banks.
A cow godess is known from a relief of a cow's head with five stars on the horns on a  slate palette from a grave at Gerzeh and from various potmarks, who is likely to be Bat,  the cow-goddess of Upper Egypt.
The repertoire of depictions on Gerzean pottery is greater and subsequently open to  more interpretations. Certain elements seem to be standard, the Naqada plant,  sycamore trees, ostrich, gazelle, water lines, spirals and hills . The Naqada plant, which  seems to sprout from a small pot, has been identified as an aloe, a sycamore tree, a  rush with shoots and a relative of the date palm. The smaller divided tree is usually  accepted as a sycamore, which was a sacred tree in historical depictions, from which  the goddess Hathor poured libations.
Figures in the round of animals include the theriomorphic vessels in pottery or stone. Of  these, birds and fish were the most popular, although frogs (figure 19) and other animals  are also known. The fashion for these animal-shaped vessels, chiefly featuring  hippopotami, began in the Badarian and continued into the Amratian. The painted birds  and fish were popular in the Gerzean and it seems that, like the decorated pottery, they  were meant to confer an afterlife which would include an abundance of Nile fauna. Apart  from the birds that may be falcons, they do not seem to represent divinities. The pottery  model boats , which copied papyrus river skiffs, can be included in the same genre and  the symbolism conveyed by the boat in historic times was the journey through the  underworld. Models of animals in pottery were mostly rougher models of bulls, cows,  sheep and pigs, whilst in the rarer, fine flint sculptures birds, cows, snakes, bulls, sheep  and hippopotami were depicted and such models of domestic animals can be assumed  to be appeals to ancestors or divinities for an increase in the herd, or to be a record of  such an event. The bull's head, or bucranium, which probably represents power and  stability, was stylised into an amulet which looks like a mushroom slice in Naqada II and  III. Another animal which conveyed a sense of guardianship and strength was the lion,  and a particular way of depicting this animal in the round evolved from the late  Predynastic. Lion models began to feature as game pieces in sets with dogs or hares,  balls, brick shapes and rods and this style of game continued into the Early Dynastic  period. At first the lion was carved with a gash mouth and its tail straight down between  its haunches and then it began to grin and its tail curved up over its back in a question-  mark shape during the Protodynastic. This archaic style of lion sculpture persisted into  the middle of the First Dynasty, when it was succeeded by the classic type of lion which  had a closed mouth and its tail curved around its haunch, and the lioness was even  depicted in a jewelled collar as if tame animals were used in the hunt.